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残疾人法律诉讼 鼓了谁的钱包?

2016年06月17日 来源:《中国残疾人》

译者_雪岚

译自_The Economist

编者按:通过法律诉讼对商家的无障碍服务进行监控和制约,是美国残疾人争取自身权利的一个有效途径,但高昂的诉讼费使得《美国残疾人法案》保护残疾人权利的同时,也催生了大量借此牟利的律师。这篇文章声称,很多替被告商家打官司的律师为了快速获利,只是建议法律上的解决方案,而不告诉商家们哪里做错了,该怎么解决。

坐落于佛罗里达州巴拿马城海滩的比基尼海滩宾馆接待过各类游客。当宾馆老板约翰·格斯林获悉他的宾馆被控违背《美国残疾人法案》时,感到很震惊。一名游客发现,游泳池没有提供轮椅升降梯。格斯林先生说:“虽然宾馆里装有一部升降电梯,但从来没有人提出使用轮椅升降梯的需求。”在美国,打这样无障碍的官司很棘手,他已经花了8000美元的律师费,将来还要花多少钱还是个未知数。而与此同时,同一原告在本月内对该州狭长地带的50个商家也提起了诉讼。2014年,在佛罗里达州,有关违背《美国残疾人法案》的诉讼达529起。

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颁布于1990年的《美国残疾人法案》明确规定禁止歧视残疾人,无论他们是雇员还是顾客。

银行、商店、宾馆和其他“公共场所”必须清除障碍,使残疾人能够平等地获取它们所提供的商品或者服务。这个保障听上去或许比较模糊,但是司法部2012年颁布的技术标准从斜坡的坡度到洗手间脸盆的高度等各方面都做了明确规定。这些法规用意很好,但却令人困惑。虽然政府要求实施这些法律法规,但是在大部分情况下,得依靠残疾人付诸法律的手段实现。2013年,一家上诉法庭颁布法令,称原告不一定要是(商家)的顾客。如果赢了官司,被告必须支付所有费用。

这催生了所谓的“违背《美国残疾人法案》第三章的诉讼”产业。Seyfarth Shaw LLP律师事务所专为违背《美国残疾人法案》的商家作辩护。根据其统计的最新数据,2014年,向联邦法院提起的诉讼达到4430起,比上一年增长了63%。

与其相比,向州法院提起的诉讼更多;但大多数诉讼都是私底下进行庭外和解的。提起诉讼最多的是佛罗里达州(在该州,原告还可以就损害提起诉讼)和弗罗里达州(该州律师和年老体弱的居民比例大)。起诉案件数量上升的部分原因源于法律新标准(包括对泳池的要求)的实施。 “虽然部分客户有合理的诉求,但是大多数的诉讼只涉及一个细微的技术细节,例如:皂液器的高度或停车场的宽度,它们与商家无障碍建设关系很小。”旧金山的一位律师马丁·奥里克说道。他擅长打有关遵循《美国残疾人法案》的官司。由于上法庭要花3万至6万美元,通常情况下,商家更愿意花少量的钱庭外和解。

有证据显示,律师通常针对小商家,因为小商家更有可能花少量的钱私下里解决官司。来自“反对司法滥用市民委员会”的朱里·格丽夫斯对加州东部曾被起诉的1500家公司进行了调查,结果发现,这些公司大部分是年收入在5万至8万,由移民者经营的私人公司。

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